L’hôtel TadjMahal

 »-. A cette époque, l’hôtel TadjMahal ressemblait fort à une prison de province d’Europe ou d’Amérique. Les bâtiments proprement dits semblaient construits autour de deux ou trois grands puits qui en épousaient toute la hauteur. Ils étaient ceinturés de galeries et flanqués d’escaliers extérieurs au dallage de pierre et deux rampes de fer. Sur chacune des galeries circulaires s’ouvrait une série de chambres qui tenaient plus de la cellule que d’autre chose. Chacune d’elles comportait un lit dur, un lavabo et deux chaises aussi peu confortables que possible. Au plafond était accroché un grand punkah électrique de modèle périmé et c’était dehors, à même les dalles fraîches, que dormaient les boys. Ils y dormaient non seulement la nuit, mais tout au long des journées brûlantes lorsqu’ils n’étaient pas occupés à papoter avec leurs semblables. Dans ces couloirs de prison, potins et ragots circulaient avec autant d’entrain que sur n’importe quelle place de marché. D’un bout à l’autre du vaste hôtel, les boys savaient à quoi s’en tenir sur le moindre client. Ils connaissaient ses vices, ses particularités, son avarice, sa générosité. On eût dit que chaque chambre possédait des parois de verre et que tout le monde pouvait regarder à l’intérieur.

Au rez-de-chaussée s’ouvrait un hall immense terminé par un escalier imposant qui montait jusqu’au dernier étage de l’immense bâtisse. Dans ce hall et dans le bazar qui en occupait au moins la moitié, c’était un va-et-vient incessant de marchands de chevaux arabes, de gouverneurs et de fonctionnaires britanniques, de courtiers en bijoux, de millionnaires parsis, de comiques touristes entre deux âges, de joueurs, de prospecteurs en quête d’un gisement de pétrole. Le défilé durait jour et nuit, car la chaleur de la ville et le caractère invraisemblable de certains de ses clients faisaient que l’hôtel était aussi animé à quatre heures du matin qu’à midi. » Louis Bromfielf (Les nuits de Bombay)

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